Reseña: Doolally Sahib y el Zamindar Negro por MJ Akbar

El lanzamiento del nuevo libro de MJ Akbar Doolally Sahib y el Zamindar Negro: Racismo y Venganza en el Raj Británico ha suscitado viejas preguntas. ¿Constituye la publicación de tal libro un blanqueo de los presuntos delitos del autor, incluso si no ha sido declarado culpable por la ley del país?

Algunos dirían que estas preguntas son fáciles de responder si uno tiene una postura clara y de principios en solidaridad con el movimiento #MeToo. Otros dirían que las cosas nunca son tan sencillas como parecen; por tanto, hay que permitir respuestas diferentes a las propias, reconociendo que la solidaridad adopta múltiples formas.

400 páginas, 899 rupias; florecimiento

Akbar estaba programado para hablar en el Festival de Literatura de Jaipur 2022, pero su sesión fue cancelada después de que los organizadores fueran llamados en Twitter por darle una plataforma. Si bien algunos celebraron la eliminación de la plataforma como una victoria, no cambia el hecho de que el libro existe y hay lectores que desean saber de qué se trata. Esta reseña es para ellos.

Akbar, que ha escrito libros sobre Nehru, Gandhi, Jinnah, Kashmir, Jihad y Pakistán en el pasado, centra su atención en las “relaciones raciales” entre los indios y sus colonizadores británicos en su nuevo volumen. Se basa en memorias, diarios y cartas para discutir la pomposa actitud de “superioridad blanca” que estaba arraigada en la mente británica a pesar de que no lograron salvar millones de vidas indias perdidas por la hambruna y la sequía.

El autor narra todo el desenfreno de los ingleses que querían regular las pasiones de los nativos. “Algunos comandantes del ejército victoriano demasiado optimistas pensaron que podían ‘sudar el sexo’ del soldado con ejercicios rigurosos e interminables partidos de fútbol. Ni el fútbol ni la moral mejoraron”, escribe Akbar. Surgieron burdeles cerca de las áreas de acantonamiento en las principales ciudades indias como Calcuta, Delhi, Agra y Bombay.

¿Quién fue Dollally Sahib? El autor explica que “Doolally” se deriva de “Deolali, un campo de tránsito situado en Nashik a unas 100 millas de Bombay y se refiere a la excentricidad febril del soldado inglés que espera volver a casa”. Muchos de esos soldados tenían amantes indios, pero pocas cosas, si es que tenían alguna, para casarse con “un amante indio”. Estos hombres “querían las comodidades de los esponsales” pero “sin la ‘plaga’ del matrimonio” con las mujeres indias con las que se asociaban.

Antes de que los soldados regresaran a casa, se realizó un desfile de despedida en su honor. Había cerveza, whisky y música. Fue un asunto bullicioso, completo con una banda que tocaba Rodando a casa con el querido viejo Blighty mientras los soldados marchaban en dirección a la estación de tren. El libro recrea hábilmente el estado de ánimo de algunas de estas escapadas de borrachos.

Akbar escribe: “Desde el lado indio de la pompa, se escuchaba un lamento, el llanto de las novias abandonadas y sus padres”. El padre de una novia usa el término “Doolally Sahib” para referirse a un soldado que se marcha. Maldiciendo al soldado, dice: “Oh, doolally sahib, quince años has tenido a mi hija, / y ahora vas a Blighty, sahib; / ¡Que la barca que te lleve se hunda hasta el fondo del / pani, sahib!” Akbar encuentra esta referencia del libro de Charles Allen Plain Tales from the Raj: imágenes de la India británica en el siglo XX (1975).

Esto puede sonar divertido, pero la venganza vino de un lugar de profunda angustia. El libro de Akbar proporciona ejemplos de cómo los británicos practicaron el racismo. Ni siquiera perdonaron a los hijos que tuvieron con los indios. Creían que “los niños medio británicos con el tiempo ‘infectarían’ y ‘degradarían’ la pura sangre británica”. La presencia de sangre india se consideraba contaminante. A las personas que eran mitad británicas y mitad indias se les llamaba “mestizo”, “mitad y mitad” o incluso “ocho annas” porque una rupia completa equivalía a 16 annas en ese momento.

Akbar señala: “Una teoría perniciosa fomentada en el ambiente séptico de la Inglaterra blanca, que los descendientes mixtos heredaron las características más peligrosas de ambas razas, se convirtió en política gubernamental. Los ingleses se convencieron de que serían devorados por sus propios hijos”. Los matrimonios mixtos se convirtieron en tabú debido a estos miedos y prejuicios.

Los angloindios, que entonces se llamaban euroasiáticos, se mantuvieron fuera de los clubes: “las islas blancas de la India británica”. Akbar señala que “el Club de Bengala muy exclusivo en Calcuta”, que fue fundado en 1827 “no tenía miembros indios. También despreciaba a los “hombres blancos que se casaban fuera de su color”. Se hicieron algunas excepciones para los ingleses de mayor rango, pero a regañadientes. Un gerente de té escocés que se casó con un recolector de té tribal no tuvo tanta suerte.

Y luego estaba el Zamindar Negro, una designación para una persona india cuyo deber oficial era recaudar ingresos en nombre de los británicos. El primero en tener esta designación fue un hombre bengalí, Gobindaram Mitra. Akbar escribe: “Sus matones armados con garrotes, llamados paiks, naibs y naiks, fueron liberados sobre la ciudadanía. Este tríptico se convirtió en la plantilla de la futura policía de Calcuta, el equivalente de agentes, jefes de policía y agentes de investigación”.

La descripción del trabajo de Mitra le correspondía a él para cuidar de los intereses británicos, pero era igualmente experto en cuidar de sí mismo. Usó su posición para llenar sus propias arcas, operando con impunidad. Aparentemente, infló las licitaciones, falseó las cuentas y manipuló las subastas de obras públicas y ventas de terrenos realizadas desde su casa. Akbar lo llama “el primer padrino de los delitos de cuello blanco en Calcuta”.

Hubo indios que colaboraron con los británicos e indios que lucharon contra ellos. El Reverendísimo Reginald Heber, Señor Obispo de Calcuta, por ejemplo, quedó asombrado cuando vio que “toda la población de Benarés y sus alrededores estaban decididas a sentarse dhurna hasta que sus agravios fueron rectificados.” Había tres lakh de personas en la reunión. Al obispo Heber se le dijo que los hindúes que mueren por ayunar en un bhook-hartal se vuelven espíritus y vuelven a atormentar a los que no los escucharon ni repararon sus agravios en la manifestación.

Si esta descripción te hace reír, Akbar tiene más en fila. Edward Aitken, miembro fundador de la Sociedad de Historia Natural de Bombay, odiaba su dhobie porque el lavandero “descargó su ira sobre el short, el pantalón y el saco” como si “estuviera retorciendo el cuello a las aves de corral”. Una anfitriona inglesa, una memsahib, encontró a su cocinera usando su mundo “o envoltura de lino fino” para colar la sopa clara. Como habrás adivinado, el cocinero fue despedido.

¿Por qué los indios estaban tan resentidos con los británicos? Akbar es de la opinión de que “los gobernantes anteriores, de cualquier religión o comunidad… incluso si comenzaron como invasores, aprendieron a adaptarse a la cultura y el parentesco de sus súbditos, o praja, si querían sobrevivir”. Los británicos estaban demasiado atrapados en su complejo de superioridad para comprender la importancia de estar en sintonía con las sensibilidades indias. Ellos “comían de manera diferente, vestían de manera diferente, pensaban de manera diferente y, de hecho, se reían por razones muy diferentes”.

Por supuesto, hubo excepciones, y Akbar escribe sobre los británicos que desconfiaban de tratar a la India como “territorio de cazadores de fortunas” y se avergonzaban del racismo de sus compatriotas. Pero, en general, veían a los indios como inferiores e incluso subhumanos. Tuvieron que hacer esto para justificar el proyecto colonial y denigrar las prácticas religiosas de los indios.

Akbar compara a los británicos con los mogoles. Recuerda a su homónimo, el emperador mogol que se casó con mujeres rajput, mandó construir templos para sus esposas hindúes dentro del complejo del palacio, financió la traducción de textos religiosos del sánscrito al persa, se volvió vegetariano “y se preguntó por qué los hombres deberían convertir sus estómagos en un cementerio para los animales.”

Afortunadamente, el autor no idealiza a los mogoles. Pasa algunas páginas criticando a Aurangzeb por alejar a sus súbditos hindúes, así como a las mujeres en su propio palacio que sintieron que la prohibición de beber alcohol y usar pantalones ajustados era excesiva, incluso ridícula.

Autor MJ Akbar (Sonu Mehta/HT PHOTO)
Autor MJ Akbar (Sonu Mehta/HT PHOTO)

En el curso de su investigación para este libro, Akbar también descubrió que Sir Mir Turab Ali Khan, o Salar Jung I, primer ministro de Hyderabad, le dijo una vez a Richard Temple, residente británico, que los indios han sido gobernados por déspotas peores que los británicos. pero los mogoles sobrevivieron “porque se habían fusionado con el pueblo” a diferencia de los británicos, que eran “totalmente extranjeros”.

Incluso los mosquitos indios no podían esperar para deshacerse de ellos. Hay un momento hilarante en el libro, donde Akbar escribe: “Las plagas eran la gran pesadilla inglesa. Había una fuerte opinión de que los mosquitos indios tenían prejuicios de color y se alimentaban de la sangre de un hombre blanco con una intensidad glotona”. Para protegerse de ser mordidos por todas partes, algunos de ellos usaban calzones hasta los dedos de los pies y bufandas en las manos y la cara. No había considerado la contribución no reconocida de los mosquitos a nuestra lucha por la libertad, pero leer el libro de Akbar cambió eso.

Chintan Girish Modi es periodista independiente y crítico de libros.

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