COLUMNA: El fútbol profesional está de vuelta en ‘Bama – The Troy Messenger

Este fin de semana marcó el debut de la Liga de Fútbol de los Estados Unidos y el regreso del fútbol profesional en el Estado de Alabama y la “nueva” liga causó una gran primera impresión.

Si bien esta versión de la USFL es nueva, la USFL fue fácilmente la liga de fútbol profesional fuera de la NFL más exitosa desde la fusión de la AFL y la NFL en la década de 1960. Desde que la USFL original cerró sus puertas en 1986, las ligas de fútbol de primavera lo han intentado y han fracasado en numerosas ocasiones y, con ellas, casi siempre Alabama consigue un equipo.

Incluso antes de la USFL, Alabama ha tenido varios intentos de formar equipos de fútbol profesional. Estaban los Alabama Hawks de la Continental Football League en la década de 1960, los exitosos Birmingham Americans/Vulcans de la World Football League en la década de 1970, los Stallions originales de la década de 1980, los Birmingham Barracudas de la Canadian Football League y el Birmingham Fire of the World. League of American Football (el precursor de la NFL Europa) en la década de 1990, tanto los Alabama Steel Dogs y Vipers de Arena Football League como los Birmingham Bolts de la XFL en la década de 2000 y el Birmingham Iron de Alliance of American Football en 2019.

El fútbol es el rey en Alabama y, en su mayor parte, el fútbol universitario siempre ha sido el rey del fútbol aquí. Si bien tanto los Stallions originales como los Americans/Vulcans de la WFL fueron extremadamente exitosos, tanto en el desempeño en el campo como en la asistencia, el estigma de los numerosos fracasos de la liga ha dejado la impresión de que el fútbol profesional simplemente no puede funcionar aquí.

El fútbol de primavera ha sido un experimento que se ha intentado con diversos grados de éxito y fracaso desde la década de 1970 y casi siempre que Alabama ha tenido un equipo en una de esas ligas. Desde que era niño, escuché las historias de los Birmingham Vulcans and Stallions y quería un equipo profesional aquí al que apoyar. Las pocas veces que he tenido esos equipos en mi vida han sido frustrantes en el mejor de los casos.

Los Bolts de la XFL eran un equipo horrible, lo que llevó a una asistencia insignificante en la única temporada original de la XFL. Los Steel Dogs y Vipers de la AFL fueron divertidos pero de corta duración. The Iron tuvo uno de los mejores promedios de asistencia de la AAF y también se clasificó para los playoffs antes de que la temporada inaugural terminara prematuramente. Siempre he pensado que el fútbol de primavera puede funcionar, especialmente en estados como Alabama, debido a la falta de competencia con la NFL y el fútbol universitario. Incluso gané un premio por mi columna titulada “Una liga de fútbol de primavera puede funcionar” al comienzo de la AAF. Sí, gané un premio por una columna que hablaba sobre cómo puede funcionar el fútbol de primavera unos meses antes de que esa liga muriera. La ironía no se pierde en mi.

Tal vez soy un glotón para el castigo, pero sigo pensando que puede funcionar y el debut de la USFL este fin de semana creo que lo respaldó. Mientras que la USFL supuestamente vendió 30.000 entradas para el partido inaugural entre los Stallions y los Generals, la asistencia oficial fue de poco menos de 20.000. Fue casi notable teniendo en cuenta el mal clima que tuvo todo el estado, especialmente en Birmingham, durante todo el sábado. La multitud y el ambiente en el juego se sintieron diferentes a los del comienzo de AAF. No sé qué era, pero parecía haber mucha emoción y posiblemente incluso esperanza de que esta nueva liga tuviera éxito.

Luego, el domingo, las cosas fueron muy diferentes. La asistencia a los dos juegos programados el domingo en el Estadio Protector palideció en comparación con el primer juego. Los asientos parecían casi vacíos y aunque el clima lluvioso, y el hecho de que era Semana Santa, ciertamente no ayudaron, ese tipo de asistencia podría seguir siendo un problema.

La asistencia sin duda será algo a tener en cuenta, no solo para los Stallions. Esta liga será diferente a cualquier otra, al menos en el primer año, ya que todos los partidos de la temporada regular se jugarán en Birmingham. La USFL está haciendo un tipo de experimento de “centro” con todo el personal, jugadores y entrenadores viviendo y jugando en una ciudad durante toda la temporada. Se afirmó que la decisión se basó en parte en la incertidumbre de cómo sería el estado del país debido a COVID-19 cuando los planes para la USLF comenzaron a desarrollarse y en parte para ahorrar dinero en una primera temporada crucial.

Es incuestionable que tener 10 semanas de partidos de fútbol en Birmingham será enorme para la ciudad y la economía del área circundante, pero ¿puede la asistencia mantenerse sólida durante ese tiempo? Incluso si los Stallions pueden retener la base de fanáticos a medida que pasan las semanas, ¿cuántas personas se presentarán para que los Michigan Panthers se enfrenten a los New Jersey Generals o los Tampa Bay Bandits jueguen contra los Philadelphia Stars? Es difícil convencer a los fanáticos de otros equipos en otros estados de hacer el viaje a Alabama para ver a un equipo que nunca ha jugado, al menos no esta nueva versión.

Una forma en que la USFL busca atraer a los fanáticos es con precios de boletos extremadamente asequibles. Los boletos de admisión general a los juegos cuestan $10 y un boleto es válido para cada juego jugado ese día. Si se juegan tres juegos un sábado en el Estadio Protector, entonces su boleto de admisión general es válido para los tres juegos. Ese tipo de fijación de precios para amigos de la familia es definitivamente una bocanada de aire fresco en una época en la que la mayoría de los principales equipos de fútbol universitario y las ligas de fútbol profesional han puesto precio a las familias para que no viajen a ver partidos.

Otra forma de atraer a los aficionados es simplemente haciendo buen fútbol. La victoria debut de Birmingham sobre los Generals fue sin duda un paso en la dirección correcta allí con un juego emocionante entre dos equipos que parecían jugar un buen juego. A medida que avanza la temporada, los equipos también deberían mejorar. Como dije antes, sigo pensando que esto puede funcionar. Sin embargo, si no es así, esta podría ser la última vez que este estado tenga un equipo de fútbol profesional.

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