Dr. Michiaki Takahashi: ¿Por qué Google lo honra hoy? Noticias de Salud

El científico japonés Michiaki Takahashi, reconocido por el desarrollo de la vacuna contra la varicela, habría cumplido este 17 de febrero 94 años.

Takahashi, quien murió en 2013, también es reconocido por su investigación sobre las vacunas contra el sarampión y la poliomielitis.

El jueves, Google cambiará su logotipo en 13 países a un garabato o ilustración en su honor. Esta es su historia:

estudios tempranos

Takahashi nació en 1928 en Osaka, Japón. Obtuvo su título de médico en la Universidad de Osaka en 1954.

Cuatro años más tarde, se convirtió en profesor asistente en el Instituto de Investigación de Enfermedades Microbianas de la Universidad de Osaka. Durante este tiempo, el Dr. Yoshiomi Okuno dirigió el laboratorio y desempeñó un papel destacado en la investigación y el desarrollo de vacunas contra el sarampión, la rubéola y las paperas.

En el instituto de investigación, Takahashi dedicó su tiempo a estudiar enfermedades y polio. En 1963, se mudó a los Estados Unidos con su esposa y sus dos hijos después de aceptar una beca de investigación en Baylor College.

Varicela en su familia

En 1964, su hijo de 3 años desarrolló varicela después de entrar en contacto con la hija de una familia vecina en Houston.

Mientras la niña estaba con su familia, Takahashi detectó un “erupción similar a una ampolla en la cabeza de la niña”, dijo en una entrevista publicada en 2011 en el Financial Times.

Takahashi reconoció los síntomas, sabiendo que podía ser grave y que no había tratamiento. Su hijo desarrolló síntomas severos, con vesículas en todo el cuerpo y fiebre alta.

“Sus síntomas progresaron rápida y severamente. Su temperatura se calmó y comenzó a tener problemas para respirar”, describió Takahashi. “Todo lo que mi esposa y yo podíamos hacer era vigilarlo día y noche”, recordó.

Pero con el tiempo, los síntomas mejoraron y su hijo se recuperó. Después de eso, Takahashi se dio cuenta de la gravedad de la varicela a pesar de que se la consideraba una enfermedad leve.

“Entonces me di cuenta de que debería usar mi conocimiento de los virus para desarrollar una vacuna contra la varicela”, dijo al Financial Times.

El científico regresó a Japón en 1965 y se involucró en la investigación de virus tumorales. Aún así, su interés en desarrollar una vacuna contra la varicela no disminuyó y comenzó su proyecto en 1970.

Investigación de vacunas

En ese momento, Takahashi comenzó su investigación mediante el cultivo del virus de la varicela-zoster (VZV) vivo pero debilitado en tejido animal y humano. Sin embargo, había preocupaciones acerca de que la vacunación pudiera conducir a otras complicaciones de salud, lo que resultó en una fuerte oposición al desarrollo del tratamiento.

“En ese momento existía el temor de que el virus de la varicela pudiera estar relacionado con el cáncer, por lo que una vacuna podría terminar siendo cancerígena”, dijo al Financial Times.

Sin embargo, Takahashi estaba convencido de la relevancia del tratamiento y continuó con su investigación. “El desarrollo exitoso de la vacuna contra la varicela tendrá amplios beneficios”, dijo según ClinicalKey, una revista médica.

La vacuna contra la varicela se desarrolló utilizando el VZV aislado del líquido vesicular de un niño con varicela típica. El apellido de ese niño era Oka, por lo que el virus se denominó cepa Oka. La investigación continuó y después de que concluyeron los estudios de seguridad, comenzaron los ensayos clínicos.

La vacuna ‘engaña al sistema inmunitario’

Se realizó una campaña de vacunación contra la varicela en 23 pacientes pediátricos no infectados para evitar la propagación de la infección. Los resultados fueron positivos, sin que se detectaran otros casos entre los vacunados.

En 1974, una década después de que su hijo contrajera la enfermedad, The Lancet publicó los hallazgos que demostraban por primera vez la seguridad y eficacia de la vacuna contra la varicela con la cepa Oka.

El informe dijo que “no se notaron reacciones clínicas problemáticas y se evitó la propagación de la infección por varicela, con la excepción de un caso grave en un paciente no vacunado”.

La vacuna “engaña al sistema inmunitario haciéndole creer que ha visto esta enfermedad antes”, dijo la Dra. Anne A Gershon, directora de la División de Enfermedades Infecciosas Pediátricas del Centro de la Universidad de Columbia, citada por el New York Times en 2013.

“Es la única vacuna exitosa contra cualquiera de los virus del herpes humano”, agregó.

En 1984, ocho países europeos aprobaron el uso de la vacuna. Al año siguiente, la Organización Mundial de la Salud (OMS) reconoció que la cepa Oka era la mejor cepa para producir una vacuna contra la varicela, y en 1986 Japón también la aprobó. Estados Unidos aprobó el tratamiento en 1995, el mismo año en que la OMS adoptó la vacunación masiva contra la varicela.

El 16 de diciembre de 2013, Takahashi murió a los 85 años en Osaka, y se informó que la causa de la muerte fue una insuficiencia cardíaca.

La asistente médica principal, Fengmei Lin, administra una vacuna contra la varicela a Bella Huang, de un año, en la clínica de Servicios de Salud de la Comunidad Internacional en Seattle. [File: Lindsey Wasson/Reuters]

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